Close

Vrouwen die je wil kennen: Mary Kenner

15 maart 2020 07:03 / Women's History Month
M Maart is Women's History Month in de VS, en ook hier bij ons op de site. Iedere dag van deze maand zetten we een pareltje of kanon van een vrouw in de spotlight. Zodat we niet vergeten wat al deze vrouwen hebben bereikt en hoe fijn het is dat ze de weg voor ons hebben vrijgemaakt.

Mary Beatrice Kenner, 1912-2006, is misschien wel de minste bekende vrouw die je in deze serie gaat tegenkomen, en dat is totaal onverdiend. Deze Afro-Amerikaanse uitvinder heeft veel bedacht en ontwikkeld, waaronder de menstruatieriem. Het is alleen jammer dat haar huidskleur het succes van haar uitvindingen in de weg zaten.

Een familie vol talent

Uitvinden zat Kenner in het bloed, zowat iedereen in haar familie deed het. Haar vader, Sidney Nathaniel Davidson, bedacht bijvoorbeeld een kledingpers, die perfect in een koffer paste. Al van jongs af aan droomde ze over de wildste ideeën en vond ze overal wel een oplossing voor. Had ze een deur die piepte? Dan ging ze nadenken over een automatisch olie-systeem, zodat de scharnieren altijd geruisloos zouden werken. Kwam ze niet goed bij een plekje op haar rug tijdens het wassen? Dan maakte ze een borstel die aan de muur bevestigd kon worden. Voilà. Probleem opgelost.

Als twaalfjarig meisje struinde ze de United States Patent and Trademark Office af, op zoek naar patenten die leken op haar uitvindingen. Waren die er niet, dan wist ze dat ze met iets origineels bezig was, en ging ze vol enthousiasme verder met ontwikkelen.

Het mag wat kosten

Uiteindelijk zou ze in haar leven vijf patenten op uitvindingen aanvragen, meer dan welke Afro-Amerikaanse uitvinder ooit. Vijf uitvindingen klinkt misschien niet als veel, maar dat is het wel. Het is namelijk ontzettend duur om een patent aan te vragen. Daarom duurde het ook even voor het zover was: ze was al 45 bij haar eerste aanvraag. Het patent was voor een sanitary napkin belt, oftewel een 'menstruatieriem'.

Er bestond in die tijd – 1957 – nog geen zelfklevend maandverband, dus Kenner zocht een oplossing om het bloed toch op te kunnen vangen zonder dat het tissue verschoof. Haar uitvinding bestond uit een ingebouwd, waterafstotend tissuegedeelte en 'bretels' die je aantrok als een onderbroek. De tissue beschermde tegen doorlekken en kon gewassen worden na gebruik.

Haar idee trok de aandacht van een bedrijf en een vertegenwoordiger zocht Kenner op in haar huis in Washington om met haar te praten over eventuele productie. Maar toen hij haar eenmaal ontmoette, werd het haar al snel duidelijk dat ze haar uitvinding niet wilden afnemen. Waarom? Omdat Kenner een zwarte vrouw was.

Onvermoeibaar

Hoewel dit een domper was, hield ze niet op met uitvinden. Haar gedrevenheid om het leven van mensen nét een stukje makkelijker te maken, was onuitputtelijk. Geld was geen drijfveer, mensen helpen wel. Ze vroeg patenten aan op de rugborstel voor onder de douche en in bad, en een toiletrolhouder die het losse eindje toiletpapier altijd binnen handbereik houdt. Ook bedacht ze een dienblad en 'tasje', die aan een looprekje vastgemaakt konden worden. Haar zus had MS, en met die uitvindingen kon ze tóch voorwerpen meenemen.

Kenner heeft haar leven in dienst gesteld van uitvinden, maar ze kon er niet van leven. Daarom runde ze een bloemenzaak, om toch de eindjes aan elkaar te kunnen knopen.

Ondanks het racisme en de vooroordelen waarmee ze geconfronteerd werd in haar leven en carrière, verloor ze nooit uit het oog waar ze van hield: uitvinden. En dat is op zijn minst bewonderenswaardig te noemen.

Marije Roorda