Close

Vrouwen die je wil kennen: Margaret Hamilton

22 maart 2020 07:03 / Women's History Month
M Maart is Women's History Month in de VS, en ook hier bij ons op de site. Iedere dag van deze maand zetten we een pareltje of kanon van een vrouw in de spotlight. Zodat we niet vergeten wat al deze vrouwen hebben bereikt en hoe fijn het is dat ze de weg voor ons hebben vrijgemaakt.

Zonder Margaret Hamilton (1936) waren de eerste stappen van de mens op de maan waarschijnlijk niet zo vlekkeloos verlopen. De nu 83-jarige software engineer én working mom leidde het team dat de software voor alle Apollo-missies bedacht, testte en ontwikkelde, zodat de verre reis door de ruimte steeds een stukje meer werkelijkheid werd. En toen, op 20 juli 1969, zette Neil Amstrong de eerste stap op de maan, en was haar missie voltooid.

Een snelle leerling

Hamilton was altijd al geïnteresseerd in getallen, maar van software of computers wist ze niets af. Ze had immers een diploma in Wiskunde, met een minor in Filosofie. Maar toen haar man James zijn law degree wilde halen aan Harvard, besloot ze een baantje te nemen bij het Massachusetts Institute for Technology, het beroemde MIT. Iemand moest zorgen voor brood op de plank.   

Bij het MIT leerde ze voor het eerst wat een computer was en hoe ze software moest schrijven. In die tijd was er nog geen leerschool voor alles computer-gerelateerd en moest je al doende alles leren. Dat ze er gevoel voor had, bleek al snel. Ze switchte van het ontwikkelen van programma’s om het weer mee te voorspellen, naar het ontwikkelen van software om vijandig luchtverkeer te herkennen.   

Iemand moet de eerste zijn

Op een dag ontdekte haar man een advertentie in de krant: MIT zocht mensen die software konden ontwikkelen om een maanlanding mogelijk te maken. Hamilton meldde zich aan, en werd de eerste programmeur én de eerste vrouw die op het project werd gezet. Ze had enkel mannelijke hardware engineers als collega’s. Haar taak als software engineer was nog niet zo groot, maar al snel realiseerde haar team dat ze onmisbaar was als ze hun droom wilden waarmaken. 

Ze begon onderaan de ladder en werkte aan projecten voor onbemande Apollo-missies. Ze ontvangt de ene na de andere promotie, om uiteindelijk als teamleider bij de bemande Apollo-11-missie te belanden. Haar taak: de twee computers in de raket, ‘Columbia’ en ‘Eagle’, werkende houden en alle bugs uit het systeem weren. 

Zodra de raket teruggekeerd was op aarde, bleek hoe goed zij en haar team hun werk hadden gedaan: er had niet één bug roet in het eten gegooid. 

Klimmen en klauteren

Alle tijd die Hamilton aan haar software werkte, was tijd die ze niet thuis doorbracht. Maar haar jonge dochter hoefde niet zonder haar aandacht te zitten: ’s avonds en in de weekenden kroop en klom ze rond tussen de computers op haar moeders werk. Ze ramde op knopjes en trok dingen uit elkaar, wat Hamilton gebruikte om eventuele ‘toevalligheden’ uit het systeem te halen. Want wat de kleine Lauren per ongeluk indrukte, zou een astronaut - hoe welgetraind ook - ook kunnen overkomen. Dit oog voor detail zorgde ervoor dat de drie astronauten op de maan veilig heen en weer konden reizen.  

De geschiedenis in

Zonder haar harde werk had de eerste reis naar de maan er heel anders uit hebben kunnen zien. Hamilton’s werk bleef gelukkig niet onopgemerkt. In 2016 ontving ze de Presidential Medal of Freedom, de hoogste eer die je kan ontvangen als burger in de Verenigde Staten. Ook is ze vereeuwigd als LEGO-poppetje, als een van de weinige NASA-vrouwen. Ze maakte software engineering cool, en is een van de bekendste en meest gerespecteerde vrouwen in de computer science. En dat vinden wij niet meer dan terecht. 

Marije Roorda

EVA OP INSTAGRAM