Close

Het zalig falen, met Joshua Vasilda

08 september 2020 08:09 / Persoonlijke groei
Joshua Vasilda
Joshua Vasilda
Z Zonder wrijving geen glans. Redacteur Lizzy van Hees spreekt daarom iedere week iemand over zijn of haar royal fuck-ups en uitzinnige uitglijers, de dingen die niét goed zijn gegaan. Leveren die missers ook wat op?

De geboren en getogen Arubaanse Joshua Vasilda (27) is al zijn hele leven bezig met duurzaamheid. In 2018 werd zijn bedrijf The Helia geboren: een start-up waarmee je iedere tent of parasol kan omtoveren tot energiebron. Dit jaar zou de Lowlands-camping er vol mee staan, maar dat liep even anders…

Hoe bevalt het om ondernemer te zijn?

"Van de buitenkant ziet het er vaak rooskleurig uit, maar er komen een hoop slapeloze nachten bij kijken en ik ben mijn haar verloren in de strijd. Eén van de eerste leuke momenten was toen het idee ontstond; zonnepanelen werden in die tijd steeds populairder, ook voor particulier gebruik. Ik bedacht dat je zoiets op kleinere schaal zou moeten kunnen bouwen, om je parasol extra nuttig te maken."

'Feedback is hét moment om op te letten en iets te leren'

"Maar met alleen een idee kom je er niet, en omdat ik niet kan tekenen, heb ik een vriend gevraagd me te helpen met ontwerpen. Hij is een geweldige product designer en we wilden altijd al iets doen samen. Toen hebben we de Sunflower ontworpen."

Een goed ontwerp en businessplan worden niet in één dag gemaakt, lijkt me.

"Dat klopt. Toen het ontwerp er was, zijn we teruggegaan naar de tekentafel voor een businessplan. Daarmee hebben we aangeklopt bij de Philips Innovation Awards, maar dat ging helemaal niet goed, haha. We lagen eruit in de eerste ronde. De feedback was pittig, maar ook nuttig."

"Vervolgens hebben we een kans gekregen om tien weken lang cursus te volgen voor start-ups. En daar werden we ook weer helemaal afgekraakt. Geloof het of niet, maar ik vind dat niet zo erg. Het betekent weliswaar dat er iets verkeerd is, maar ook dat de kern goed genoeg is om uitgebreide feedback op te geven. Als er helemaal niets in zat, zouden ze daar niet zoveel moeite in steken. Feedback is hét moment om op te letten en iets te leren."

Helemaal afgekraakt, daar zou de moed me van in de schoenen zinken.

"Eén iemand zei: 'Don't sell bullshit'. Dat is niet leuk om te horen, maar ik heb het goed in m'n oren geknoopt. Zakenmensen doen business met een reden, ze horen continue verhalen. Als ik iets te mooi maak of het er te dik opleg, gaan ze me niet geloven. Dan voelt het als een verkooptrucje."

"Andere feedback die we kregen, was dat we de markt niet goed hadden onderzocht. Daar hadden ze eigenlijk wel een punt, wij hadden wel iets bedacht, maar ons publiek niet goed gedefinieerd. Als je een product verkoopt, moet je de markt kennen. Met welke mensen heb je te maken? Met alle kritiek kun je weer terug naar de tekentafel. Mensen zeggen 'nee' met een reden, dat moet je nooit vergeten. Je wil ook niet de markt op met een product wat nog niet goed genoeg is."

Word je er niet hopeloos van, steeds opnieuw beginnen?

"Niet als je het steeds beter maakt. De kern bleef altijd hetzelfde: zonnepanelen ontwerpen die je kan installeren op flexibel materiaal, zoals een parasol of een tent. De energie die je opwekt, sla je vervolgens op met een batterij. Zo kun je iedere parasol omtoveren in een mini power station. De details worden gaandeweg wel duidelijk, dat is een kwestie van vallen en opstaan, proeven doen, dingen proberen, uittesten."

'Nu is het de vraag: hoe gaan we dit overleven?'

"Zo werd op een gegeven moment steeds duidelijker dat wij ons op de festivalindustrie wilden richten. Nederlandse festivals willen ontzettend graag een duurzaamheidsslag maken en zijn bereid nieuwe dingen uit te proberen. In 2019 zijn we gaan samenwerken met twee bedrijven wiens tenten we mochten uitproberen en hebben we de Sunflower op zo'n vijftien festivals getest."

Hoe ging dat?

"Dan zijn er voor je gevoel nog honderd dingen die kapotgaan of niet goed lopen. Het bleek gevoelig voor diefstal. Transport zat tegen en er waren safety issues. Maar allemaal dingen die je kan verbeteren. En dit jaar hadden we echt forse stappen gemaakt en zouden we groot uitpakken: we hadden 600 stuks geproduceerd en zouden dit jaar op Lowlands staan. Omdat Lowlands van tevoren al wordt uitverkocht, is dat echt een big deal. We kregen meteen orders binnen voor dat weekend en we verwachtten er uiteindelijk tussen de 100 en 150 te kunnen verkopen. Er kwam ook steeds meer interesse vanuit andere hoeken, maar ja, géén enkel festival is doorgegaan."

Hoe schadelijk is dat voor jullie als beginnend bedrijf?

"Het is pijnlijk, maar we blijven doorzetten. En we hebben ook weer veel kennis opgedaan. Zoals dat we misschien te veel op één markt hebben ingezet. Als wij ons niet zo hadden vastgebeten in festivals, maar ook naar de kansen hadden gekeken op campings, dan hadden we er nu heel anders voorgestaan. Nu is het de vraag: hoe gaan we dit overleven?"

Daar heb je nog geen antwoord op, gok ik. Maar je bent wel al een stuk wijzer dan in 2017, aan welke les heb je het meeste gehad?

"Als ik nu een meeting heb of ons bedrijf moet pitchen, sta ik daar wezenlijk anders. Toen ik ons aanmeldde voor de Innovation Awards, wist ik echt niet waar ze naar keken, maar nu weet ik dat pitchen iets anders is dan een presentatie geven. Je wil niet alleen informeren, maar je wil vooral ook enthousiasmeren. Het moet interessant zijn voor je publiek er moet iets inzitten voor hen."

"Wat ik ook echt heb geleerd is om altijd om feedback te vragen. Hoe moeilijk dat ook is om terug te lezen of horen over jezelf, je hebt er altijd wel wat aan. Ik heb ook weleens de fout gemaakt dat ik het te goed wilde voorbereiden, alles te veel aan het doordenken was. Daar wordt je verhaal doorgaans niet beter van. Nu schrijf ik nooit meer een script en probeer ik alles zo natuurlijk mogelijk te doen, of het nou voor een klant of een groter publiek is, en dat helpt. En wees niet bang om het persoonlijk te maken, als je uitlegt waarom het product belangrijk is voor jou, ziet je publiek ook eerder het belang van jouw product."

Waarom is duurzaamheid zo belangrijk voor jou?

"Die vraag krijg ik vaker, maar ik heb er geen definitief antwoord op. Ik ben altijd al bezig met duurzaamheid, dingen uit elkaar halen en maken. Op Aruba was mijn moeder echt niet altijd blij met me als jongetje. Ik was altijd dingen aan het slopen omdat ik van alles wilde weten hoe het werkt. Maar ik kon het nog niet in elkaar zetten, dus ik zorgde voor meer troep dan ik echt iets bijdroeg aan een oplossing."

'Ondanks alle lessen en het kaal worden, zal ik niet zo snel opgeven'

"In Nederland heb ik een tijdje industrieel ontwerp gestudeerd, en hoewel ik dat niet leuk vond, heb er wel een ding geleerd: je maakt iets niet voor jezelf, maar om de wereld te verbeteren. Het moet een groter nut hebben, voor meer mensen. Ik wilde de Sunflower voor mezelf maken, maar het kan een succes worden omdat anderen er ook iets aan hebben. Mensen kunnen het gebruiken en er plezier aan hebben. Dat is mijn drive.

Wat ik ook bijzonder vind aan duurzaamheid dat het niet alleen gekoppeld is aan groen of milieuvriendelijk zijn. Duurzame vriendschappen en relaties bestaan ook. Die visie probeer ik mee te dragen in alles wat ik doe."

Ben je hoopvol over de toekomst van The Helia?

"We moeten goed nadenken over hoe we verder gaan. Willen we nog steeds op de festivalindustrie inzetten of kijken we verder? Het goede nieuws is dat mensen altijd feest willen vieren, dus we houden hoop. Misschien worden we volgend jaar wel vertegenwoordigd op de Nederlandse festivals of we kunnen nog een ander soort product ontwerpen. Het wordt moeilijk, maar is niet onmogelijk.

Ik zou nooit iets anders kunnen doen, denk ik. Ondernemen is zo leuk en ik krijg er veel energie van. Dus ondanks alle lessen, het doorzetten, kaal worden en eindeloze geduld wat ik nodig heb, zal ik niet zo snel opgeven. Soms gaat iets niet zo snel, maar dat betekent niet dat het nooit zal lukken."

Op de redactie zijn we ontzettend fan van de podcast How to fail van de Britse schrijver Elizabeth Day. In deze ode aan falen interviewt de schrijver iedere week iemand over drie cruciale momenten waarop het misging. De podcast vormt de inspiratiebron voor deze rubriek en is enorm de moeite waard om naar te luisteren.

Lizzy van Hees