Close

Wat ik had willen weten voordatik een start-up begon

21 juni 2021 03:06 / Ondernemen
Thalita van Ogtrop
Thalita van Ogtrop
H Hindsight is 20/20 zeggen ze wel: achteraf weet je het allemaal zo goed. Kennis waar je zelf niks meer aan hebt, maar waar je een ander wel mee kan helpen. Daarom vragen we in deze rubriek aan ervaringsdeskundigen: wat had je achteraf bezien graag eerder willen weten? Deze week: Thalita van Ogtrop over haar start-up The next closet.

Ondernemer, wereldverbeteraar, moeder: Thalita van Ogtrop wil het allemaal. Samen met medefounder Lieke Pijpers zette ze een aantal jaar geleden de start-up The Next Closet op, een online tweedehands marktplaats voor designerkleding om de extreem vervuilende fast fashion industrie tegen te gaan. Dat liep meteen als een speer: ze zijn de grootste circulaire marktplaats voor designerkleding van de Benelux, en groeien nog steeds door.

Niet ieder nieuw bedrijf is een start-up. Voornamelijk in de techwereld wordt die term gebruikt voor een onderneming waarin het idee en concept centraal staan als antwoord op een bepaalde vraag in de samenleving. Jij denkt dat je een gat in de markt kunt vullen waardoor je bedrijf in korte tijd gigantisch kan groeien, en dat vinden investeerders interessant. Airbnb, Uber, Booking.com, allemaal begonnen ze als start-up en zijn doorgegroeid naar een groot, succesvol bedrijf. Het kan dus zeker lonen.

Het leven van een ondernemer klinkt aantrekkelijk. De vrijheid om te doen en laten wat je wil, en je bedrijf zien ontwikkelen naar een steeds betere versie: Thalita zou niets anders willen. Dat betekent niet dat de afgelopen jaren bij The Next Closet zonder slag of stoot gingen. Ze geeft tips voor je eigen start-up, en deelt wat ze liever anders had gedaan om het allemaal nóg beter te laten lopen.

'Ik zou een boek kunnen vullen met alle dingen die ons zijn overkomen'

1. Werk vanuit je missie

Het opzetten van een goede start-up is lastig. Slechts één op de tien groeit uit tot een succesvol bedrijf, meldt ondernemerstijdschrift Forbes. Thalita denkt dat het beginnen van een succesvolle start-up neerkomt op drie dingen: een goede missie, één steengoed product, en testen, testen, testen. “Voor Lieke en mij was de missie van The Next Closet van begin af aan al duidelijk. We wilden de vervuiling van de textielindustrie tegengaan door mensen aan te moedigen hun kleding en accessoires beter te onderhouden, te investeren in kwaliteit en een tweede leven te geven. Voornamelijk in het begin hadden we niet veel geld te besteden, maar vanuit deze missie hebben we toch toptalenten aan kunnen trekken om bij ons te komen werken. Ook investeerders voelden zich aangetrokken tot onze zaak en begrepen onze keuzes beter.”

Naast een heldere missie, is het ook belangrijk om je concept te testen. “Dat onze missie aan zou slaan, dachten we wel. Een duurzamere levensstijl is nu eenmaal iets waar veel mensen mee bezig zijn. Het concept daarentegen, not so much. Vooral investeerders waren er erg huiverig over. Toen we begonnen was het verkopen en shoppen van online kleding nog erg niche en klein. Men dacht dat het we een schattig vintage webshopje wilden opzetten.” Dus gingen ze eerst testen. Ze zetten een zogenaamde MVP op, een minimum viable product. Hiermee test je je concept uit op een kleinere schaal: slaat het aan bij de doelgroep? Zijn mensen überhaupt wel geïnteresseerd in het product? Bij The Next Closet betekende dat dat ze een kleinere versie met 100 producten online zetten. Dit sloeg gelukkig meteen aan, en dus wisten ze zeker dat het de moeite, tijd, en geld waard zou zijn om het door te zetten.

2. Wees niet bang om te groeien

Je hebt nu een tried and tested start-up met een duidelijke missie, maar zonder geld kom je nergens. “Financiering ophalen was een uitdagend proces. We hebben alle hoelahoeps gehad”, herinnert Thalita zich. “We zijn begonnen met crowdfunding. Dat komt erop neer dat je je beste vrienden, tantes, ooms, neefjes en nichtjes vraagt om in jullie te investeren. “Ook wel friends, family, and fools genoemd”, grapt ze. Het is veel werk, maar je hebt tegelijkertijd al meteen een mooie ingang; mensen weten van je merk.”

Crowdfunding was prima, maar Lieke en Thalita aasden niet alleen op geld, maar ook op kennis: “We gingen op zoek naar smart angel investors, vermogende mensen die geld in ons project wilden stoppen, maar die ook verstand hadden van onze branche. Zo kregen we kennis én funding, twee vliegen in een klap.” Nu wordt er in The Next Closet geïnvesteerd door een venture capital bedrijf, een groter fonds dat meerdere bedrijven financiert. “Dat is weer hele andere koek. We moeten ons nu meer verantwoorden en rapporteren. We worden veel meer in de gaten gehouden.”

Als ze het allemaal opnieuw zou kunnen doen, zou ze groter hebben willen starten met meer groeikapitaal om bijvoorbeeld direct in toptalent te kunnen investeren. “We zijn kabbelend begonnen, en dat heeft ons wel vertraagd. Je wilt zo snel mogelijk groeien, maar daar moet je het geld wel voor hebben. Je moet het niet voorzichtig willen doen. Ga vol gas.”

3. Kennis is geld waard

Toen Thalita begon als ondernemer wist ze nog weinig van het groeien van een online marktplaats. Dat vond ze niet erg, want business is learning by doing, vindt ze. “Ondernemen is de MBA on steroids. Elk jaar kom je in een nieuwe fase waarin je weer iets tegenkomt wat vorig jaar nog compleet irrelevant was. Natuurlijk zou ik dingen anders doen met de kennis die ik nu heb, maar het werkte prima om het te leren tijdens het hele gebeuren, want je kunt lang niet alles weten.”

'Die belangrijke investeerder moest op zijn buik onder het hek door kruipen. Dat was zo gênant!'

Toch zijn er wel manieren waarop je de fijne kneepjes al van tevoren goed kunt bestuderen, want helemaal het diepe in gegooid worden, is ook niks. “Er zijn veel boeken die je kan lezen, maar als je onderneemt heb je helemaal geen tijd om ze te lezen”, weet Thalita. Een creatieve oplossing hiervoor is de app Blinkist. In deze app kun je luisteren naar samenvattingen van dit soort management boeken waarin alle punten even kort opgesomd worden in 15 minuten. Zo leer je dus wel wat de boeken vertellen, maar ben je er niet zo veel tijd aan kwijt.

Waar ze het meest van geleerd heeft, is gesprekken met andere ondernemers: “Je leert zo ontzettend veel van anderen die je zijn voorgegaan. Je kunt uitdagingen van je eigen bedrijf onder elkaar bespreken, of je hoort alternatieve oplossingen die je in je eigen onderneming kunt toepassen. Je kunt als founder alleen maar naar binnen kijken, maar het gebeurt juist allemaal buiten."

4. Er is altijd een oplossing

Natuurlijk gaat niet alles altijd even goed, maar dat moet je nooit ontmoedigen om verder te gaan. Bij de vraag of Thalita tegen veel tegenslagen is aangelopen, begint ze te lachen. “Ik zou een boek van begin tot eind kunnen vullen met alle dingen die ons zijn overkomen. Er gebeurt zoveel buiten je macht wat je dan ineens moet oplossen! Van lekkages in ons kantoor tot een hacker op onze website, we hebben alles gehad.”

'Juist omdat ik zo veel positieve energie uit mijn werk haal, ben ik een leuke moeder'

Eén ochtend zal haar altijd bijblijven: “Er zou een ontzettend belangrijke investeerder langskomen vanuit het buitenland, dus we hadden alles op alles gezet om hem bijzonder te laten voelen bij ons. Het kantoor was gepimpt en ons hele team zag er op zijn paasbest uit. Maar toen, net op de dag dat hij zou landen op Schiphol, was er in een hittegolf in Nederland en ging ons elektrische hek niet meer open. In paniek belde ik een monteur, maar die kon echt pas morgen komen om hem te repareren. Het hek kon maar een halve meter omhoog, en toen moesten we dus die belangrijke investeerder op zijn buik, zwetend en al, onder het hek door laten kruipen. Dat was zo gênant!” Achteraf konden ze er wel om lachen. “Ach, dan heb je weer een leuk verhaal.”

Ondernemen, en al helemaal het onderhouden van een start-up, kan soms ontzettend uitdagend zijn. Je kunt er nog zoveel energie in stoppen, soms gaat het nu eenmaal niet zoals verwacht. “Als je echt gelooft in je idee en je missie, zet dan door. Ik denk wel dat je ervan moet houden om iets onverwachts op je pad gegooid te krijgen. Je moet kunnen dealen met het onvoorspelbare. Dat maakt het ook weer leuk, en dat is het allerbelangrijkst.”

5. Alle vrijheid, maar nooit vrij

Als ondernemer ben je je eigen baas. Niemand die je zegt wat je moet en wat niet, heerlijk toch? Daar heeft Thalita wel een kanttekening bij: “Als ondernemer heb je alle vrijheid, maar toch ben je nooit vrij. In sickness and in health moet je altijd bereikbaar zijn voor belangrijke telefoontjes, en dat kan soms wel vermoeiend zijn.” Toch zou ze niet anders willen. “Ik haal er ook veel energie uit.”

Een eigen bedrijf runnen en drie jonge spruiten thuis is soms best lastig. Ze vindt het belangrijk dat ze ook voor hen tijd vrijmaakt. “We hebben ontzettend goede hulp thuis. Mijn partner is ook ondernemer en we verdelen alles goed. Ook hebben we een superlieve oppas die veel meehelpt in de zorg voor onze kinderen. Soms denk ik wel na of ik niet meer tijd voor ze vrij moet maken. Dit zijn toch de leukste jaren?”

Na er even bij stil gestaan te hebben, komt ze tot het oordeel dat het moederschap en een snelgroeiende start-up toch goed te combineren zijn “Juist omdat ik zoveel positieve energie uit mijn werk haal, ben ik denk ik ook een leuke moeder. Ik probeer er in de ochtend altijd bij te zijn en op tijd thuis te zijn in de avond. Vakantie en weekenden zijn heilig. Dan verwen ik ze dan maar net een beetje meer.” Ze denkt dat je vooral prioriteiten moet stellen en de boel goed moet afbakenen: nu ben ik mama, en nu ben ik aan het werk.

Wouter Peer